¿Qué es la acidosis respiratoria?

La acidosis respiratoria es un trastorno pulmonar en el que el cuerpo no puede expulsar suficiente dióxido de carbono al exhalar. Como resultado, el dióxido de carbono se acumula en la sangre y aumenta su acidez. Esta condición puede ser un problema agudo causado por el uso de drogas, un ataque de asma, una condición crónica relacionada con una enfermedad pulmonar, o un trastorno neural. Las medidas de tratamiento dependen de la causa subyacente, pero la mayoría de los casos pueden al menos ser temporalmente aliviados con medicamentos orales o inhalados que abren las vías respiratorias y permiten una respiración más fácil.

La respiración normal regula las cantidades de oxígeno y dióxido de carbono en el cuerpo. El oxígeno inhalado es transportado de los pulmones al corazón y luego a través del torrente sanguíneo. Mientras desoxigenado, la sangre rica en dióxido de carbono viaja de regreso a los pulmones para que el gas pueda ser exhalado. Esta condición ocurre cuando los pulmones no pueden sacar suficientemente todo el dióxido de carbono de la sangre usada. Los procesos metabólicos continúan produciendo las mismas cantidades de dióxido de carbono, y el gas continúa acumulándose en sangre y tejido corporal.

La mayoría de los casos de esta condición resultan de condiciones crónicas que aumentan gradualmente los niveles de dióxido de carbono. El asma, el enfisema y la bronquitis son las causas más comunes, pero otras condiciones que afectan a los pulmones como la escoliosis y la distrofia muscular también pueden estar involucradas. La obesidad es un importante factor de riesgo para la acidosis respiratoria crónica también. Los problemas agudos pueden ocurrir con traumatismos torácicos graves, fármacos que deprimen el sistema nervioso central, apnea del sueño y ataques repentinos de asma.

Los síntomas de la acidosis respiratoria aguda pueden incluir dolores de cabeza, somnolencia y confusión que se desarrollan durante el transcurso de minutos u horas. Si la sangre se vuelve muy ácida, es posible un shock o una insuficiencia respiratoria total. Las afecciones crónicas generalmente implican un comienzo lento y progresivo de fatiga, falta de aliento y somnolencia. Una persona también puede experimentar cambios en el estado de ánimo y el comportamiento, pérdida de memoria, insomnio y temblores.

Un especialista en pulmón llamado pulmonólogo puede diagnosticar este trastorno al comparar los niveles de oxígeno y dióxido de carbono en las muestras de sangre. Dado que la acidosis suele ser indicativa de un trastorno subyacente, un neumólogo también toma imágenes del tórax y realiza pruebas de respiración para medir la capacidad pulmonar. Las decisiones de tratamiento se toman en base a la gravedad de los problemas respiratorios y la probabilidad de complicaciones serias e inmediatas.

La mayoría de los pacientes con acidosis respiratoria aguda o crónica encuentran alivio con broncodilatadores que reducen la constricción de las vías respiratorias. Si los medicamentos son responsables de síntomas agudos, un paciente puede necesitar cambiar dosis o dejar de tomar los medicamentos por completo. La hospitalización y la oxigenoterapia pueden ser necesarias si las dificultades respiratorias son graves. Con el fin de reducir las posibilidades de recurrencia o agravamiento de la acidosis, los médicos alentar a sus pacientes a dejar de fumar, hacer ejercicio regularmente y mantener una dieta saludable.